5 Nov 2014

En el mes patrio: el árbol nacional (Sterculia apetala)

Por Jorge Ventocilla

El decreto de gabinete No. 371, del 26 de noviembre de 1969, declaró al “panamá” (Sterculia apetala), como "Árbol Nacional".  Se me ocurre que como parte de la formación ciudadana básica, padres y madres deberíamos  enseñar a nuestros niños a reconocer – ojalá in situ y no en lámina -, al árbol nacional. No es difícil encontrar un árbol de estos en la ciudad. 

Deja caer sus hojas durante la estación seca y las repone a inicios de lluvias.  Florece y fructifica de diciembre a marzo. La gente del campo a veces consume las semillas, que contienen gran cantidad de aceite y algo de sabor a maní, comiéndolas hervidas o asadas. En México las semillas molidas se usan para dar sabor al chocolate.

Se usa como ornamental y me consta que no pocos son quienes lo siembran simplemente por su significado nacional. Los hay por ejemplo en Panamá Viejo y toda una hilera de ellos se yerguen en el Summit.  Muy atinadamente a alguien se le ocurrió sembrar uno en la cima del cerro Ancón. Y hay uno muy conocido en las ruinas de Panamá la Vieja.

Alcanza de 20 a 35 m de altura y 50 a 100 cm de diámetro. Su copa es redondeada y extendida; el tronco es recto y cilíndrico, a veces con contrafuertes grandes y aplanados. Sus ramas son horizontales y las hojas crecen en espiral, aglomeradas en las puntas. La corteza es gris-pardo, con grandes lentécelas redondas.

Su rango de distribución natural va desde México, toda Centroamérica y Panamá, hasta Perú y Brasil. Se ha naturalizado en Jamaica y Trinidad y se ha sembrado en el sur de Florida (Estados Unidos), Cuba, Republica Dominicana, Haití, Puerto Rico e Islas Vírgenes.

Fuera de nuestro continente, se le ha llevado a diversos lugares del trópico como árbol de sombra, por sus semillas que son comestibles o como especie “melífera” (las abejas de miel colectan el néctar de sus flores). En el país crece a poca elevación y más hacia el lado Pacífico. Es raro o está ausente en los bosques lluviosos del Caribe.

Otros nombres son chicha o anacaguita (Puerto Rico); bellota, castaño o tepetaca (México); zunzún (Venezuela) y camajuru (Colombia). Parte de la información que aquí presento proviene de la página de internet “Arboles del Área del Canal de Panamá”, (http://ctfs.arnarb.harvard.edu/webatlas/maintreeatlas.php) que bien vale consultar.

Galeria de Fotos: 
El árbol nacional. Plumilla del artista guna Olowagdi.